‘Fracaso masivo’: ¿Por qué millones en Texas están a oscuras en medio de apagones continuos, clima invernal?

‘Fracaso masivo’: ¿Por qué millones en Texas están a oscuras en medio de apagones continuos, clima invernal?

Los cortes de energía en Texas en medio de un clima invernal extremadamente frío provocaron apagones continuos y millones sin electricidad. He aquí por qué sucedió.

«No importa de qué manera lo corte, esta es una falla masiva para una red y un estado que sostiene la energía y la electricidad como un ejemplo brillante», dijo Varun Rai, director del Instituto de Energía de la Universidad de Texas en Austin.

Durante una conferencia de prensa el martes, representantes del Consejo de Confiabilidad Eléctrica de Texas (ERCOT), dijeron que hay 45.000 megavatios fuera de línea. De eso, 15.000 megavatios son eólicos y 30.000 son gas y carbón. Entre dos y tres millones de clientes estaban sin electricidad el martes por la noche.

ERCOT, que administra aproximadamente el 90% de la energía del estado para 26 millones de clientes, ha dicho que está instituyendo cortes continuos en todo el sistema para evitar más cortes mientras trabajaba para restaurar la energía para los tejanos

El gobernador Greg Abbott calificó la situación de «inaceptable» y dijo que agregaría un elemento de emergencia a la sesión legislativa del estado sobre la reforma de ERCOT. La corporación sin fines de lucro está sujeta a la supervisión de la Comisión de Servicios Públicos de Texas y la Legislatura de Texas.

«Demasiados tejanos no tienen electricidad ni calefacción para sus hogares ya que nuestro estado enfrenta temperaturas heladas y un clima invernal severo», dijo Abbott.

¿Por qué Texas tiene cortes de energía, apagones continuos?
Daniel Cohan, profesor asociado de ingeniería civil y ambiental en la Universidad de Rice, dijo que, en el nivel más básico, las interrupciones se han causado porque la demanda en medio del intenso frío ha superado el suministro de energía que se utiliza para calentar y alimentar hogares.

Una combinación de principalmente gas natural, algo de carbón y una planta de energía nuclear no cumplió con la demanda que tenían los clientes, dijo Cohan.

Primero, es posible que algunas plantas de energía no hayan estado operativas debido al mantenimiento de rutina, dijo Cohan. El pico de demanda suele ocurrir en el verano, por lo que no es inesperado que una planta de carbón o gas natural esté fuera de línea en un esfuerzo por afinarse para los meses más cálidos.

En segundo lugar, es posible que algunas plantas de energía no hayan funcionado en el frío, dijo Cohan. «Las plantas están optimizadas para funcionar en nuestras condiciones típicas y extremas de verano, pero no están tan bien preparadas y diseñadas para el frío extremo», dijo.

Según Rai, si las plantas operan durante demasiado tiempo en condiciones demasiado extremas, podría ser demasiado costoso de operar y causar daños al equipo, lo que podría exacerbar aún más las interrupciones durante períodos de tiempo más prolongados.

En tercer lugar, es posible que algunas plantas de gas natural no hayan podido obtener un suministro adecuado de gas para convertirlo en electricidad, dijo Cohan. A diferencia de una planta de carbón que tiene una reserva preparada, las plantas de gas natural no almacenan tanto en el sitio, lo que significa que cualquier interrupción en la fuente de suministro provocará una interrupción en el encendido de las luces.

Carey King, subdirectora y científica investigadora del Instituto de Energía de la Universidad de Texas en Austin, dijo que es posible que los cortes de energía en los sitios de producción de gas natural provoquen fallas en los compresores eléctricos que mueven el gas.

«Esto está mucho más allá de lo que esperaban los operadores del sistema de energía, una congelación mucho más profunda y un desempeño mucho peor de nuestras plantas de energía de gas natural de lo que nadie anticipaba», agregó Cohan.

Para ayudar a compensar las posibles interrupciones, ERCOT les dijo a los clientes el domingo que ahorren energía apagando y desconectando los electrodomésticos y las luces, y evitando los electrodomésticos grandes.

Cohan dijo que algunas grandes plantas industriales y petroquímicas que no operan a plena capacidad esta semana probablemente también ayudaron a la situación al disminuir la demanda general.

Rai dijo que la conservación era necesaria para aliviar el problema, pero que el tema no estaba al margen. «La realidad es muy, muy grande. El 30-50% de la capacidad en partes de Texas se redujo», dijo. «No estás fuera del 5 al 10% del poder».

ERCOT también dijo que estaba implementando apagones continuos el lunes para «proteger la red eléctrica de cortes descontrolados y en cascada».

Sin embargo, en lugar de que los cortes se extiendan por los vecindarios en intervalos más cortos, algunas áreas han perdido energía durante días, mientras que otras la han mantenido todo el tiempo, dijo Cohan.

¿Son las turbinas eólicas congeladas las culpables?
Algunos han señalado la congelación de las turbinas eólicas como una causa potencial de los cortes generalizados, argumentando que la fuente de energía renovable no era confiable, pero Cohan dijo que estos argumentos eran «una pista falsa».

Según Rai, hay épocas del año en que el viento es una fuente de energía extremadamente importante para Texas, ya que alimenta la mitad del suministro eléctrico del estado.

Sin embargo, esta semana, los operadores sabían y planificaban mucha menos capacidad eólica, en el rango de 6.000 megavatios, dijo Cohan.

Los llamados «recursos firmes», como el gas, el carbón y la energía nuclear, no suministraron aproximadamente 30.000 megavatios, lo que contribuyó a la mayor parte del problema, dijo Cohan.

¿Por qué Texas no estaba preparado para esto?
En 2011, un evento similar de congelación profunda provocó cortes de energía generalizados en Texas, pero el alcance de los cortes no fue tan grande, dijo Cohan.

Los operadores de red aprendieron algunas lecciones de esa experiencia e hicieron ajustes, pero claramente subestimaron que la demanda podría aumentar aún más, dijo Cohan.

Aún así, Cohan dijo que los problemas del lado de la oferta explican mejor lo sucedido. «Creo que no hubo suficiente planificación sobre cuán interdependientes eran nuestros sistemas de gas natural y electricidad».

Todos los veranos durante el pico de demanda, la confiabilidad de la red se pone en duda, dijo Rai, por lo que no debería sorprender que haya un evento meteorológico que haya causado tanta interrupción.

Sin embargo, aunque ocurrió en invierno, debería haber una mejor planificación, dijo. Si bien generalmente se piensa que el cambio climático conduce a temperaturas más cálidas, también causa un clima más impredecible y severo. Culpar de las fallas a que este frío es un evento meteorológico de uno en treinta años no es una excusa, sabiendo que esos eventos podrían volverse más comunes, dijo. «¿Por qué solo pensamos en 30 años como sociedad?»

«Una solución es si puede tener una capacidad diseñada para condiciones como esta», agregó Rai. King dijo que también se debe dar prioridad a incentivar las plantas de energía para que se climaticen mejor.

Si bien tener esa capacidad energética es costoso, el hecho de que haya habido dos cortes de energía en 10 años por el frío muestra que es necesario y debe ser incentivado, dijo.

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